Tres hitos en la vida de Bill Russell: los 11 anillos, el primer boicot a la NBA y la foto con la camiseta de Los Lakers

Bill Russell, estrella de la NBA y los Boston Celtics, falleció este domingo a los 88 años de edad. El jugador con más anillos en la historia del básquet estadounidense, logró 11 en sus 13 temporadas jugadas con los Boston Celtics, tiene una historia de vida que va más allá del deporte, y siempre estuvo comprometido con la lucha contra el racismo.

Los Boston Celtics son la franquicia más ganadora de la historia de la NBA junto a Los Angeles Lakers con 17 títulos cada uno, en 75 años de historia. Si los de Massachusetts lideran la tabla de máximos ganadores, en gran parte se lo deben a Russell: el pívot fue protagonista de 12 finales de las cuáles ganó ¡11! 1957, 1959, 1960, 1961, 1962, 1963, 1964, 1965, 1966, 1968, 1969 fueron las temporadas en las que Bill se colocó un nuevo anillo en su mano.

Más allá de que ganó ocho de manera consecutiva entre 1959 y 1966, los campeonatos de 1968 y 1969 tienen la particularidad de que Bill los disputó como jugador y entrenador. El legendario entrenador de los Celtics Red Auerbach se retiró a finales de 1966 y nombró a Russell entrenador-jugador, quien en su primera temporada al mando del equipo llegó hasta las finales del Este, donde cayó frente a Philadelphia 76ers.

En los años 1968 y 1969, los Celtics de Russell vencieron a Los Ángeles Lakers en las finales y el histórico pívot se transformó en el primer entrenador afroamericano en ser campeón de la NBA. Después de una épica final en 1969, donde Boston se impuso por 108-106 en el séptimo partido, Russell se retiró del básquet profesional y, por algunos años, también se alejó de la dirección técnica.

Dentro de una NBA que todavía tenía reglas no escritas en cuanto a la cantidad de jugadores negros que un equipo podía tener, los Celtics del entrenador Red Auerbach eran la excepción, con cuatro integrantes afroamericanos en el plantel: K.C. Jones, Sam Jones, Satch Sanders y el propio Russell. Así fue como, pese a haber sido el equipo más ganador de la década, con nueve títulos al hilo entre 1960 y 1969 (sólo perdieron el de 1967 tras quedar eliminados por Philadelphia Warriors en las finales del Este), tuvieron que soportar actos de discriminación en reiteradas oportunidades.

La pretemporada de 1961 fue la que desató lo que derivaría en el primer boicot a la NBA. Previo a un partido amistoso en Marion, Indiana, el alcalde le presentó al plantel de Boston la llave de la ciudad. Sin embargo, un bar se negó a atenderlos después del partido, por lo que Russell -que ya por entonces era visto como un faro en la lucha por los derechos civiles de la población afroamericana- encabezó una protesta de todo el plantel esa misma medianoche ante la policía local y el propio alcalde.

Una semana después, al arribar a Lexington, Kentucky, para otro amistoso ante St. Louis Hawks, una cafetería se negó a atender a Sam Jones y Satch Sanders, alegando las leyes de segregación. Ambos jugadores fueron directamente a hablar con Russell y este decidió comprar cuatro pasajes de avión para él y sus compañeros afroamericanos. Antes de viajar, le avisó a Auerbach, quien lo apoyó completamente y retiró al equipo completo, algo que los Hawks también hicieron. De esta manera, se consumó el primer boicot de la historia en la NBA.

El 26 de enero de 2020 el mundo de la NBA quedó conmocionado al recibir la noticia de que Kobe Bryant, ícono de Los Ángeles Lakers y uno de los mejores jugadores de toda la historia, había fallecido en un accidente aéreo junto a una de sus hijas.

Menos de un mes después del trágico accidente, Los Lakers se enfrentaron con los Boston Celtics, su máximo rival, por un partido correspondiente a la temporada regular. Más allá de la enorme rivalidad que existe entre ambos clubes, Russell dejó las diferencias de lado y se mostró con la camiseta número 24 de Black Mamba, homenajeándolo de la mejor manera.

“Respeto del más grande de los rivales. Gracias, GOAT”, escribieron desde la cuenta oficial de Los Ángeles Lakers en aquella oportunidad.

Fuente: TyC Sports.

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